Les partisans du gaz naturel plaident fortement en faveur de son utilisation dans nos voitures et camions, mais la réalité de la combustion du gaz naturel comme carburant pour les véhicules à moteur est difficile. C’est parce qu’il y a une pénurie relative de stations de ravitaillement en gaz naturel. Plus important encore, la plupart des véhicules au gaz naturel ont une faible autonomie.

Toutefois, lors du récent salon de l’automobile de Francfort en Allemagne, Volkswagen a présenté son nouveau modèle sous-compact, le Up !, ainsi que six versions conceptuelles de la Up ! L’une de ces voitures concept est l' »Eco Up », dotée d’un moteur bicarburant EcoFuel System qui utilise à la fois du gaz naturel comprimé et de l’essence.

L’idée qui sous-tend la sous-compacte de Volkswagen est que la voiture fonctionne au gaz naturel en utilisation régulière, mais qu’elle possède également un réservoir d’essence de réserve de 10 litres pour donner aux propriétaires un coussin d’autonomie supplémentaire.

Pourquoi envisager le gaz naturel plutôt que l’essence ? Parce qu’il ne produit aucune émission génératrice de smog et seulement une petite partie du dioxyde de carbone de l’essence. Il est également moins cher que l’essence, et les États-Unis disposent d’abondantes sources nationales de gaz naturel.

Comme l’a déclaré un défenseur du gaz naturel, lors d’un rassemblement à Washington en avril dernier : « Nous sommes absolument fous si nous n’utilisons pas ce carburant. Il est plus propre, il est moins cher, il est abondant et il est à nous ».

La partie « nôtre » a été soulignée par le membre du Congrès de l’Oklahoma John Sullivan, qui a expliqué : « Nous dépensons 1,5 à 2 milliards de dollars par jour pour envoyer du pétrole à des sources étrangères. »

En théorie, tout cela paraît bien et bien – à moins que vous ne trouviez pas le gaz naturel pour alimenter votre voiture. Actuellement, seule la Honda Civic Natural Gas est disponible aux États-Unis en tant que modèle au gaz naturel fabriqué en usine. Volkswagen n’a pas encore annoncé son intention de vendre la nouvelle sous-compacte Up aux États-Unis, mais cela semble une éventualité probable.

Alors que l’espace du coffre de la Civic est compromis par la taille supplémentaire du réservoir de gaz naturel, le laissant trop petit pour les voyages en famille, la Volkswagen Up a été conçue avec le réservoir de gaz naturel de 70 litres niché dans le plancher et le réservoir d’essence de 10 litres dans le puits de la roue de secours. Cela signifie qu’aucune flexibilité de chargement n’est perdue dans la Up, à part la perte de la roue de secours. De plus, le dossier de la banquette arrière de la Honda Civic Natural Gas ne se rabat pas pour permettre le passage vers le coffre, comme le font les autres Civic.

L’absence de pneu de rechange dans la Up est une préoccupation raisonnable, mais un nombre croissant de voitures neuves arrivent sans pièce de rechange, et dans le cas de la Up, la pièce de rechange a été déplacée pour une bonne raison. Fonctionnant au gaz naturel, l’autonomie de la Up est inférieure à 200 miles, ce qui correspond à peu près à celle de la Civic.

Grâce à sa réserve d’essence, la sous-compacte Up peut parcourir encore 80 km avant de tomber en panne de carburant, ce qui lui permet d’atteindre une station de gaz naturel ou de faire le plein d’essence pendant encore plus de miles avant d’atteindre la prochaine source de gaz naturel.

« Le moteur à gaz naturel EcoFuel nous offre une alternative à la technologie hybride coûteuse dans une petite voiture, et il offre des valeurs de consommation et d’émissions incroyablement basses », a remarqué Ulrich Hackenberg, membre du conseil d’administration de Volkswagen pour le développement technologique.